An example of good coordination between EU Member States in a case of theft of sacred art pieces

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(Puede ver infra la versión española/ Please see below the Spanish version)

In early 2015, the Spanish Prosecutor´s Office for the protection of Environment, Urban Planning and Cultural Heritage coordinated successfully an investigation concerning the theft of dozens of sacred art pieces from several Swedish churches and folk museums. At Spanish level, the case required the expertise and indispensable collaboration of the Prosecutor´s Unit of International Judicial Cooperation, the Prosecutor´s Office of Santa Cruz de Tenerife, the competent judicial authorities, and the Brigade for the Protection of Cultural Heritage of the National Police.

The investigative measures undertaken in Spain started as result of a preliminary investigation conducted in Sweden in view of the alarming number of thefts of art pieces in the churches and folk museums of their country. The Swedish authorities identified a Spanish citizen, who had been convicted in Sweden to six years of imprisonment for similar activities in the past, as the main suspect and requested the coordination of Eurojust. The National Member for Sweden registered a Eurojust case on this matter involving also Spain, Denmark and Germany. In a later state, this Eurojust case was extended to Belgium, Netherlands and Portugal.

A first coordination meeting was organized at Eurojust premises in January 2015, enabling (1) the exchange of relevant information and, with the assistance of the Spanish Prosecutor´s Office for the protection of Environment, Urban planning and Cultural heritage, (2) the identification of the legislation applicable (Directive 1993/7/CEE, 1995 UNIDROIT Convention) and (3) the compatibility between the civil and criminal liability.

In the framework of this investigation, a first search and seizure took place in the suspect´s house in Tenerife also in January 2015. In this search, around 50 pieces of sacred art were seized, including four very valuable pieces of wood from the 15th century, a bible from the 18th century, a large chest made of wood, and several canvas, large earthenware jars, trays and candelabras.

It was found during the investigation that the suspect had rented a lumber-room and a warehouse in Denmark. The Danish authorities were informed on that matter and requested to execute a search and seizure, including the confiscation of the items found in both places. Among the seized items were both 15th century wood sculptures and over one hundred items stolen from local museums in Sweden.

Other several art pieces of wood were found in a second search and seizure executed in the suspect´s house, the art pieces being part of a 15th century altarpiece stolen in Sweden. In April 2015, the suspect was arrested in the framework of a European Arrest Warrant issued by the Swedish authorities.

As result of this investigation, four fine art pieces made of wood that had been sold in an auction in Madrid were also identified and seized.

The execution of the European Arrest Warrant and the letters of request enabling the searches, seizures and confiscation of cultural goods in Spain were possible thanks to the intervention of the Spanish Prosecutor´s Unit of International Judicial Cooperation, the Prosecutor´s Office of the Audiencia Nacional, and the Delegated Prosecutor in Santa Cruz de Tenerife. 

Following criminal proceedings, the suspect has been sentenced to five years imprisonment by a district court in Sweden. The conviction has been confirmed by a Swedish court of appeal on 8 January 2016.

The convicted person has been considered responsible for five cases of robbery in churches, five cases of robbery in local museums, aggravated smuggling and illegal entry into Sweden. The majority to the stolen goods through out in Europe have been recovered and restituted to the Swedish churches and museums.

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More information

The post has been drafted by:

  • Mr Franciso Jiménez-Villarejo. Vice-President of Eurojust and National Member of Eurojust for Spain. He would like to express his most sincere gratitude to Ms Almudena Torío Abad, Delegated Prosecutor of International Cooperation at the Prosecutor´s Office of Santa Cruz de Tenerife; Ms María Lorenzo-Cáceres Farizo, Senior Judge at the Investigating Court n. 4 of Santa Cruz de Tenerife; Mr Antonio Colmenarejo Frutos, Prosecutor attached to the Head of the Spanish Prosecutor´s Office for the Protection of Environment, Urban and Cultural Heritage. He is also  extremely grateful to Mr Luis Barroso, Prosecutor at the Prosecutor´s Office of the Audiencia Nacional, and Ms Ana Noe Prosecutor at the same Prosecutor´s Office and Spanish contact point at the European Judicial Network, for coordinating the execution of the European Arrest Warrant issued by the Swedish authorities against the main suspect, as well as to Inspector Eduardo Solís, Delegated Prosecutor for the Protection of Cultural Heritage in Tenerife.
  • Mr Antonio Vercher. Senior Prosecutor and Head of the Spanish Prosecutor´s Office for the protection of Environment, Urban Planning and Cultural Heritage.
  • Mr Leif Görts, National Member of Eurojust for Spain.
  • Ms Anne-Christine Maderud. Senior Public Prosecutor. Seconded National Expert to the Swedish Desk.
  • Ms Ángeles Gutiérrez Zarza. University Professor of Civil and Criminal Proceedings, Unierisyt of Castilla-La Mancha (ProtectingHeritage´s website coordinator, with special thanks to all above-mentioned Senior experts).

Un ejemplo de buena coordinación entre los Estados Miembros UE en un caso de robo de piezas de arte sacro 

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A principios de 2015, la Fiscalía española de Medio Ambiente, Urbanismo y Protección de Patrimonio Histórico coordinó de manera exitosa una investigación relativa al robo de decenas de obras de arte procedentes de diversas iglesias y museos tradicionales de Suecia. A nivel español, el caso contó con la experiencia y colaboración indispensables de la Unidad de Cooperación Internacional de la Fiscalía General del Estado, la Fiscalía de Santa Cruz de Tenerife, las autoridades judiciales españolas y la Brigada de Protección de Patrimonio Histórico de la Policía Nacional.

En España, las diligencias de investigación comenzaron como resultado de una primera investigación iniciada en Suecia ante el alarmante número de robos que estaban teniendo lugar en las iglesias y museos tradicionales del país. Las autoridades suecas identificaron como sospechoso a un ciudadano español, que ya había sido condenado en el pasado por la comisión de delitos similares en Suecia, y solicitaron la asistencia de Eurojust. El Miembro Nacional de Suecia registró un Caso de Eurojust y lo extendió a España, Dinamarca y Alemania. En un momento posterior, el Caso de Eurojust se extendió a Bélgica, Países Bajos y Portugal.

En enero de 2015 se organizó una primera reunión de coordinación en Eurojust, que permitió  (1) el intercambio de información relevante y, a través de la Fiscalía española de Medio Ambiente, Urbanismo y Protección de Patrimonio Histórico, (2) la identificación de la legislación internacional y europea aplicable al caso (la Directiva de 1993/7/CEE, el Convenio UNIDROIT de 1995) y (3) la compatibilidad entre las acciones civiles y penales a ejercitar.

También en enero de 2015 y en el marco de esta investigación europea, se practicó un primer registro en el domicilio del sospechoso en Tenerife. En dicho registro fueron objeto de incautación medio centenar de obras de arte sacro, incluidas cuatro tallas de manera policromada del siglo XV de gran valor histórico, una biblia del siglo XVIII, un arcón de madera y varios lienzos, tinajas, candelabros y bandejas.

Durante el desarrollo de la investigación se tuvo conocimiento de que el principal sospechoso disponía de un trastero y un almacén en Dinamarca. Se solicitó a las autoridades danesas el registro de ambos lugares y la incautación de los objetos que allí se encontraran. Entre los bienes almacenados en ambos locales, se encontraron esculturas del siglo XV y más de un centenar de piezas robadas en museos de Suecia.

Una segunda entrada y registro en el domicilio del sospechoso permitió encontrar varias tallas de madera más, que formaban parte de un retablo del siglo XV que había sido robado igualmente en Suecia. En abril de 2015, se procedió a la detención del sospechoso en ejecución de la Orden de Detención Europea emitida por las autoridades suecas.

Como resultado de la investigación fue posible también localizar y recuperar cuatro tallas de madera que habían sido vendidas en una casa de subastas en Madrid.

Para la ejecución de esta orden de detención europea, así como para la ejecución de las comisiones rotatorias sobre entrada, registro y confiscación de las obras de arte en España resultó trascendental la intervención de la Unidad de Cooperación Judicial Internacional de la Fiscalía, de su Fiscal Delegada en Santa Cruz de Tenerife, y de la Fiscalía de la Audiencia Nacional.

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Más información:

Redactado por:

  • D. Franciso Jiménez-Villarejo. Vicepresidente de Eurojust y Miembro Nacional de Eurojust por España. El Señor Jiménez-Villarejo desea expresar su más sincera gratitud a Dña. Almudena Torío Abad, Fiscal Delegada de Cooperación Judicial Internacional en la Fiscalía de Santa Cruz de Tenerife; Doña María Lorenzo-Cáceres Farizo, Magistrada del Juzgado de Instrucción nº 4 de Santa Cruz de Tenerife;  D.  Antonio Colmenarejo Frutos, Fiscal Adjunto al Fiscal de Sala para la Protección del Medio Ambiente, Urbanismmo y Protección del Patrimonio. También está especialmente agradecido a D. Luis Barroso, Fiscal de la Audiencia Nacional, y Dña Ana Noe, también Fiscal de la Audiencia Nacional y punto de contacto español en la Red Judicial Europea, por su coordinación en la ejecución de la Orden Europea de Detención y Entrega emitida por las autoridades suecas contra el sospechoso, así como al Inspector Eduardo Solís, Delegado de Patrimonio en Tenerife.
  • D. Antonio Vercher. Fiscal de Sala de Medio Ambiente, Urbanismo y Protección de Patrimonio Histórico
  • D. Leif Görts, Miembro Nacional de Eurojust por Suecia
  • Dña. Anne-Christine Maderud. Fiscal de Suecia. Experto Nacional Destacada en la Oficina de Suecia en Eurojust.
  • Dña. Ángeles Gutiérrez Zarza. Profesora Titular de Derecho Procesal, UCLM  (coordinadora de la página web protectingheritage, con especial gratitud a todos los expertos citados con anterioridad).

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